È stato uno dei più importanti autori di letteratura per ragazzi, ha pubblicato più di duecento libri e altrettanti articoli, racconti e testi teatrali. Conosciuto soprattutto per le sue storie di avventura ambientate nella natura selvaggia, ha vissuto gran parte della vita nelle aree più estreme del pianeta, a nord in compagnia dei suoi cani da slitta, in barca sugli oceani o tra i boschi del Minnesota. Ha vinto innumerevoli premi, tra cui la Newbery Medal, per tre volte, e il Margaret A. Edwards Award alla carriera, assegnato dalla American Library Association, oltre a essere un autore bestseller del "New York Times". Nel 2020 John della notte ha vinto il Premio Andersen come Miglior libro mai premiato. Per Il Battello a Vapore ha pubblicato Nelle terre selvagge.